Polizones diminutos en buques enormes

Ángela Posada-Swafford*

*Corresponsal de El Tiempo, DIMAR y la Armada en la I Expedición Antártica Colombiana

FOTO: Como un enjambre de mosquitos, docenas de barcos se agolpan a las puertas del Canal de Panamá.

Crédito: Ángela Posada-Swafford

https://www.dimar.mil.co/

Canal de Panamá. Marzo 19. Entrar al Canal de Panamá puede ser más incierto y tener más logística que adentrarse en el Paso Drake. Llevamos tres días anclados, a las puertas del istmo, haciendo cola entre los buques tanqueros, cargueros, pesqueros, cruceros, veleros de todos los tamaños, tonelajes, desplazamientos y banderas concebibles. El espectáculo en nuestra pantalla de radar es asombroso: al menos 50 embarcaciones se agolpan ante el canal como un enjambre de mosquitos furiosos. Unos entran, otros salen, y la mayoría está esperando…como nosotros.

El “boat show” de los pesos pesados tiene el trasfondo de los rascacielos de Ciudad de Panamá, una verdadera Dubai centroamericana. Es una lástima no podernos bajar, pero esas son cosas de la logística internacional.

Al parecer estaremos aquí al menos uno o dos días más. Eso significa que los planes para llegar a Cartagena a la ceremonia de atraque del 20 de marzo se fueron al traste. Y con ellos, los planes de todo el mundo a bordo para la llegada a Colombia después de tres meses y tres días de expedición. Pero esta es la naturaleza de este tipo de viajes, y aquí la clave es sacarle partido a todo. Incluso a las restricciones de agua porque la calidad del agua en la zona del canal no permite que la usemos para desalinizarla. Simplemente hay mucho sedimento y contaminantes y combustible de los buques.

buques canal de panama radar_angela posada

Mi forma de sacar partido es aprovechar el excelente clima para sentarme a escribir en mi “playa de acero”, es decir la cubierta de proa. Los pelícanos se clavan al agua con audacia, en intentos no siempre exitosos de recoger peces, y algunas fragatas curiosas de garganta roja sobrevuelan sobre nuestras cabezas.

Un buque “Panamax” con bandera sueca pasa de lado. Es verde y blanco, y parece una caja cuadrada inmensa, de muchas cuadras de largo. Apenas si cabe por entre las esclusas viejas. Cuando la expansión del canal quede lista, en 2016, barcos aún más grandes, “post-Panamax”, podrán dejar su carga directamente en puertos a ambos lados del istmo. Otra cosa que dejarán directamente, según un estudio reciente, es una mayor cantidad de especies invasoras.

Corredor de invasores

Las nuevas esclusas permitirán el paso de buques de hasta 366 metros de eslora y 49 de manga, es decir 71 metros más largos y 16 más anchos de los límites actuales. Según el estudio publicado en la revista indexada Diversity and Distribtion por Jim Muirhead, del Smithsonian Environmental Research Center, esto se traducirá en un aumento del 25% de llegadas de buques a los puertos de la costa Este de EE.UU., y el Caribe.

Los barcos transportan especies de animales invasoras de dos maneras: con el organismo flotando dentro de sus aguas de lastre, o pegado al casco. Diez millas antes de llegar a un puerto, los buques deben supuestamente botar el agua de lastre que recogieron en el puerto de salida, y llenar sus tanques con el agua local. La idea es que botar los organismos en aguas oceánicas, con una salinidad distinta de aquella de su puerto natal, les causará la muerte y no podrán adueñarse del nuevo ecosistema.

Existen entidades encargadas de revisar si un buque realmente está soltando el agua de lastre donde debe. En el caso colombiano, esa entidad es el Centro de Investigaciones Oceanográficas e Hidrográficas de la Dirección General Marítima, que envía a sus expertos a tomar muestras del agua que traen los buques en sus tanques.

“Si esta agua es de una salinidad diferente de la de Cartagena, o Barranquilla, por ejemplo, nosotros sabemos que el buque no hizo el cambio de agua, y entonces lo obligamos a salir de puerto, diez millas afuera y hacerlo”, me cuenta la microbióloga Diana Quintana del CIOH, mi vecina de camarote. Colombia hace muy buen trabajo en este sentido, hasta el punto der país líder en cuestiones de agua de lastre.  Pero a pesar del esfuerzo de regulación, hace falta más cumplimiento; además, hay criaturas que lo evaden todo, y terminan como polizones a bordo, colándose a otros mares. Es el caso del pez león y los bivalvos cebra.

El estudio del Smithsonian predice que hay puertos a lo largo de la costa este de EE.UU. que se convertirán en “zonas calientes” de especies invasoras. Muchas especies que llegan en el agua de los buques simplemente mueren sin dejar huella. Pero hay algunas que pueden acabar con muchos organismos e infraestructuras locales. Pr ejemplo el bivalvo cebra no solo ha matado montones de bichos nativos en el Atlántico estadounidense, sino que tapona las tuberías de agua. En California hay invasiones de agresivas algas orientales y el cangrejo asiático se ha tomado las costas por asalto.

Las nuevas y enormes esclusas del Canal de Panamá podrían convertirse en una súper carretera para las especies invasoras. Los investigadores del tema dicen que sabiendo qué puertos van a convertirse en puntos álgidos de mega-buques en el 2016, desde ya se podrían comenzar a tomar acciones preventivas. Po ejemplo, nadie está haciendo nada sobre los organismos que vienen pegados a las quillas de los buques, y el estudio concluye que esa es la próxima gran área que necesita atención.

El Canal de Panamá es solo una de las puertas entre los océanos. Está también el de Suez, y pronto se le sumará el Canal de Nicaragua, que comenzó a construirse en diciembre. Lo que realmente va a suceder, según los expertos,  es que la flora y fauna del globo se va a mezclar ya homogeneizar. Quizás algo así como mezclar todos los pigmentos de pintura en un balde.

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